怪圈之謎(圖/取自今日頭條)

非洲是一個神奇的地方,那裡流傳著不少神秘的故事。30年來,在非洲納米比亞的海岸線附近的沙漠綠洲中,出現了數以萬計的怪圈。儘管怪圈周圍雜草茂盛,但怪圈內卻是寸草不生。最近,一名德國生態學家揭開了怪圈之謎,原來這些怪圈都是一種沙漠白蟻建造的。

怪圈是南非納米比亞沙漠西部沿海地區的一種獨特現象,怪圈直徑2~12公尺不等,圈內沙土裸露。當地人認為那些怪圈是被精靈詛咒的地方,一些人甚至不敢進入怪圈之內。因此,這些怪圈被稱為「精靈怪圈」。這樣的怪圈已經有數萬個,而且還在不斷地增多。近年來,陸續有科學家到這裡來考察,試圖揭開怪圈之謎。

根據現場的考察結果,在排除了人為製造怪圈的因素之後,科學家提出怪圈形成的3種可能性:第一種是怪圈中的泥土具有放射性,從而阻止了植物生長;第二種可能是怪圈的地下有許多白蟻,它們將植物種子全部吃光了,從而導致寸草不生;第三種可能是,怪圈泥土中帶有某種有毒蛋白質,這種有毒蛋白來自一種被名為「牛奶灌木」的沙漠有毒植物。

科學家將怪圈中的泥土帶回實驗室用儀器進行分析,結果發現泥土中既不含放射性物質,也不含有毒蛋白質。這樣就排除了第一種和第三種可能性。2012年,美國佛羅里達州立大學生物學家沃爾特抵達怪圈所在地,從怪圈的地表向下挖掘,可是沒有挖掘到白蟻的巢穴。這樣一來,第二種可能性似乎也被排除了。

                                       
白蟻作祟(圖/取自今日頭條)

難道怪圈真的是「精靈」的傑作?德國漢堡大學的生態學教授諾伯特也決定去湊湊熱鬧,他來到怪圈所在地並考察了沃爾特挖掘的一些怪圈,發現沃爾特其實差一點就成功了。沃爾特挖掘的許多坑都在2公尺左右,太淺了!在一般地區,2公尺的確能挖到白蟻,但是在乾旱炎熱的沙漠地區,白蟻會把巢穴建得更深一些,以保障巢穴不會過熱,且有一定的濕度。

於是,諾伯特在沃爾特所挖坑的基礎上繼續往下挖,並且向旁邊挖,終於找到了沙漠白蟻的一些巢穴。不像好多種類的白蟻會在地面上留一個高大的通風口,沙漠白蟻巢穴隱蔽性較強,離地面至少有5公尺深,好多並不在怪圈的正下面,巢穴的結構也很複雜。

                                       
健圈保草(圖/取自今日頭條)

那麼,沙漠白蟻為何會建造這些怪圈呢?這是它們適應環境變化而進化出來的一種特殊本領。以前,納米比亞沿海沙漠地區降水相對較多,草木茂盛,白蟻並不缺少食物。

隨著全球變暖的加劇,納米比亞沿海沙漠地區的氣候越來越惡劣且變化無常,有時會連續幾條風雨大作,有時可能數個星期一滴雨也沒有。根據近年來的氣象統計,該地區年降雨量有逐漸減少的趨勢。在這樣的氣候條件下,植物越來越難以生長。

沙漠白蟻的主要食物就是綠洲中野草的草根。如果野草長不好,沙漠白蟻家族也有滅種的危險。為了拯救野草,沙漠白蟻靠著本能進化出一種特殊的本領,那就是建造怪圈。

它們會把圈內的野草全部吃光,一有新芽冒頭就吃掉。在雨天,怪圈內的土壤因沒有野草,吸水性比草地更好。天晴之後,野草因蒸騰作用令土壤失水較快。此時,怪圈內的土壤水分會均勻地向周邊有野草的地方慢慢滲透,這樣能讓怪圈外的野草更好地生長。

沙漠白蟻也懂得如何更好地利用食物。在雨季,沙漠白蟻主要以怪圈內的新長出來的小草根為食。而到了漫長的旱季,沙漠白蟻則慢慢享用那些它們用心「培育」出來的野草。

諾伯特表示,沙漠白蟻的「造圈」行為充分說明了動物對變化的環境具有一定的適應性,而且會在環境變得惡劣時進化得更加強大。雖然沙漠白蟻啃食草根,但是它們對當地的生態實際上起到了保護作用,對當地牧民來說反而算是一種益蟲。

資料來源                        

出版編輯:陳長忻

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