過去人們 總是在問地球外是否有其他生命體存在?如今,問題要改一改了,不是有沒有,而是什麼時候會發現。美國航空暨太空總署(NASA)團隊對外星生命體的存在抱 持肯定的態度。首席科學家史都梵(Ellen Stofan)7日在研討會上表示,證據將在未來10年內出現。換言之,人類可望在2025年之前,在茫茫宇宙中找到生命的伴侶。

「我們在追尋答案的途中」

「我們清楚從哪開始找,我們知曉找尋的方法。」史都梵補充,,「從過去的經驗來看,我們擁有技術,並付諸實現。我確信我們在追尋答案的途中。」(We know where to look, we know how to look.)

地球的海洋

海洋與生命

科學家們在宇宙中尋找可能負載生命體的星球,特別是表層有「海洋」,也就是大量液態水的星球。因為,科學家們認為液態水是生命成形的必備要素和環境。

證據顯示,我們所在的太陽系內,有許多表層覆蓋著海洋與泥濘的衛星與矮行星(Dwarf planet,例如冥王星)。其中,火星表面曾被大片海洋覆蓋。除此之外,近期研究顯示,在銀河系裡頭,成千上萬環繞著恆星的衛星們表面也都有液態水。

來自哈佛的天文團隊9日更在《自然》(Nature)科學期刊上發表了人類史上首次於外太空中觀測到複雜有機分子的研究成果,而複雜的有機分子正是 組成胺基酸或蛋白質的要素。研究團隊在一年輕恆星系統內的衛星形成區發現這些有機分子,這可能表示大多數的衛星或矮行星都有孕育生命的環境。

木衛二顯示熱度非生命形成要素

早期,科學家們相信大量的液態水是生命構成的要件,因此,為了讓水分子保持液化的型態,還需有適當的溫度。科學家把與太陽相距一定距離內的星球視為可能存在生命跡象的場所。

然而,新的研究成果顯示在木星的衛星「木衛二」(Europa)表層的冰凍海洋底下,可能有流動的液態水。眾多的證據讓科學家們高度相信木衛二冰凍 表層下的生態可能一如地球冰凍湖面下的生態系,有著能抵抗嚴寒的微生物。NASA更計畫在2022年發射探測器登陸木衛二,以取得第一手數據證實假設成立 與否。