澳洲新南威爾斯大學(University of New South Wales)最近宣布,該校科學家開發出一種方法,成功地使實驗鼠心肌大規模再生,給治療心臟病帶來新的希望。

人體的血液、皮膚等細胞再生能力較強,可以不斷更新。心肌細胞則在出生後不久就基本上停止分裂增殖,這意味著此後心臟如果受損,將無法完全自我修復。

新南威爾斯大學張任謙心臟研究所(Victor Chang Cardiac Research Institute)的科學家說,此前有一些研究團隊成功誘導心肌細胞重新增殖,但增殖程度不大。他們的新方法可以使經歷過心肌梗死的實驗鼠心肌細胞數量增加45%之多。

該研究由新南威爾斯大學與以色列魏茨曼科學研究所(Weizmann Institute of Science)合作完成,其論文發表在新一期英國《自然.細胞生物學》(Nature Cell Biology)期刊。

新方法的關鍵在於一種稱為「神經調節蛋白1」(Neuregulin-1,NRG1)的激素,它在神經系統和心臟等的發育過程中起到重要作用,是心肌細胞在胚胎和新生兒階段可以再生的關鍵。

在實驗鼠體內,出生1周之後,NRG1激素引發的心肌細胞增殖現象就停止了。研究發現,這是因為一種稱為ERBB2的物質減少所致。科學家設法增強實驗鼠體內該物質的活性,成功地使NRG1激素重新發揮作用,激發心肌細胞重新開始增殖,修復受損的心肌。

實驗顯示,該方法在青春期及成年實驗鼠體內都能發揮作用。如果進一步研究證明它對人類也有效,有可能成為治療局部缺血性心臟病的新療法。研究人員說,未來人們有可能使心肌學會再生和自我修復,就像壁虎斷掉尾巴之後還能長出新的來一樣。