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探测船飞7年半 首闯穀神星解谜

人类太空探险再创新猷。美国航太总署(NASA)「黎明号」探测船经过长达7年半496亿公里的飞行,终于在前天进入「穀神星」的轨道。这是首次有探测船进入这颗位于小行星带中最大行星的轨道,可望助人类了解太阳系的形成,解开穀神星的生命之谜。

黎明号于台湾时间前晚8时39分,在距离穀神星表面6.1万公里处,平顺地进入其轨道。约过1小时后,首次传送讯息至NASA在美国加州控制中心。NASA表示,「黎明号状况良好,靠离子引擎推进」。

将贴近表面拍照

按计划,黎明号会围绕穀神星轨道运行16个月,期间将会在不同高度进行4次螺旋式下降,贴近表面拍照收集资料,研究其地表特徵、矿石成分和重力场,最近距离其表面368公里。目前黎明号位于穀神星的黑暗面,估计下月10日行至其光亮处时,可拍摄到清楚照片。

黎明号2月曾拍摄到穀神星表面有一陨石坑,其中有两个亮点,推测是冰或盐,另也曾拍到水蒸气云雾,诸多迹象暗示可能有生命存在。任务负责人席凯斯表示,「每次我们更靠近,就有越多事让我们不得其解」,期待黎明号能解开迷惑。

第一站绕灶神星

黎明号探测计划耗资4.73亿美元,任务共9年,採用非常节省燃料的离子推进器,主要任务是探测位于木星与火星之间的小行星带,目的地是其中两颗最大的原型星,第一站是灶神星,穀神星是第二站,也是最后一站。穀神星与灶神星成分极为不同,穀神星以石头和冰为主,灶神星则非常乾燥。穀神星在1801年被发现时,先被认定为是行星,但在2006年被降格归为「矮行星」。

穀神星(Ceres)小档案

直径:950公里
发现时间:1801年由义大利皮亚济神父发现
特性:2006年被认定为是矮行星,小行星带中体积最大的行星