公元前221年,秦王嬴政横扫六合,以极大的魄力和才能,统一了中国。国事初定,秦始皇便四处周游,一来为了巡政,二来便是寻找“长生不老”药。秦始皇第一次东巡山东,是在公元前219年(秦始皇二十八年)。这一次,秦始皇在泰山举行完封禅大典后,率领群臣经历下(今山东省济南市)和齐故都临淄(今山东省淄博市临淄区),沿着渤海南岸东赴黄县(今山东省龙口市)。在黄县停留期间,秦始皇召见了徐福。徐福奉命陪同秦始皇登莱山,祭月神。秦始皇一行人离开黄县之后,到达山东半岛最东端的成山头(今山东省荣成市境内)。在返回的路上,秦始皇等人登上了芝罘岛;然后南行前往琅琊郡,并在那里住了三个月。在这里,他看见大海深处海市蜃楼,如仙山琼阁,美不胜收,惊异之余,心甚往之。于是征召大批方士,询问海中神仙与仙药事。一个叫徐福的方士来到了秦始皇的行宫,上书秦皇,“言海中有三神山,名曰蓬莱、方丈、瀛洲,仙人居之。请得斋戒,与童男女求之。”秦王大喜,立即下诏征童男女3000,百工技艺之人,携带五谷等物,由徐福率领,东入大海“求仙”。

徐福(公元前255~?),本作徐巿,字君房,秦代琅琊(今胶南琅琊台附近)人,幼年习读儒书,研习阴阳五行,修真炼丹,习学道术,聪明过人。成年后,行医传道,随其父徐猛宦游齐国,交往甚广。与当时的齐国方士侯生、燕国方士卢生均为至交。

始皇三十七年(公元前210年),秦始皇第三次到达琅琊台,立即召见徐福。徐福在过去的数年中借入海求仙之名花去了大量的资费,却没有得到不死之药,心中害怕受到秦始皇的惩罚,就第二次上书说:蓬莱仙药是可以得到的,但是由于海上常有大鲛鱼(即鲸鱼)兴风作浪,因此始终不能上山求仙。请求皇上派遣善射者一同前往,见到大鲛鱼就用连弩将其射杀。秦始皇梦见与一人形海神相斗,请博士占梦。博士说:真正的海神是不可见的,这是大鱼蛟龙在作祟。现在皇上的祷祠都很周到恭谨,把这样的恶神除去,善神才可以到来。于是,秦始皇亲自和徐福一起,率数千名童男女、百工,带着五谷和捕巨鱼的工具,从琅琊台出发北上。一路上,秦始皇带领善射者张开连弩,等候大鱼的出现。船队行至荣成山,未见到蛟龙和大鱼,又由此折向西。当行至芝罘(今山东烟台)时,果然见到了一条大鱼,将其射杀后,秦始皇往海西而去。徐福率船队经庙岛群岛,横渡渤海至辽东半岛,然后沿辽东半岛东南近海至朝鲜半岛,再由朝鲜半岛西部近海折南而行,横渡朝鲜海峡,向东方而去。