[圖文]發現熱氣蒸騰『超級地球』

美國宇航局的斯必澤空間望遠鏡發現,2004年首次被發現的系外行星巨蟹55e並沒有以前報道的那麼致密,不是一個完全被烤焦了的岩態世界。水蒸氣和其它氣體可能從它的熔融表面蒸發出來。



這顆行星是巨蟹55系統內已知五顆行星中最靠裡的一顆,巨蟹55系統距離地球只有40光年,足夠近也足夠亮,肉眼在清澈的夜晚就可以觀測到它。這顆行星到其主恆星的距離比水星和太陽的距離還近26倍,轉動周期小於18小時,巨蟹55e在已知系外行星中具有最短的公轉周期。















藝術家概念中的地球和超熱的巨蟹55e



『斯必澤獲得的精細觀測提供了對這顆行星半徑的精密測量,』第一作者,麻省理工學院的Brice-OlivierDemory告訴《今日天文學》。這顆行星的半徑被發現只是地球的兩倍多,質量相當於7.8個地球的質量。『行星的質量自從發現後就已知了,因此我們的測量提供了巨蟹55e的密度值,為探索其成份提供了機會。斯必澤的觀測讓我們堅定地得出結論,這顆行星具有大量諸如水蒸氣之類的揮發性物質。對如此靠近主恆星轉動的這顆行星,這種情況是出乎預料的,高溫應該蒸發出那樣的大氣層。巨蟹55e因此仍然是個謎。』



這顆行星的表面估計達到了至少1760攝氏度的高溫,其軌道類似CoRot-7b和Kepler-10b。然而它的低密度和冷超級地球GJ1214b相當。Demory和他的團隊提出,因此這顆行星質量的約五分之一必須是輕元素和化合物,例如水,但因為高溫水以一種超臨界狀態存在,即處於液態和氣態之間。



這些奇怪的特征暗示一個微妙的背景故事。很有可能,巨蟹55e開始時只是一顆遠離其主恆星,類似海王星的氣態行星。系統內五顆已知行星之間的引力互動引起了遷移,讓這顆行星踏上了最終旋轉進入了靠近恆星的死亡之旅。



『未來的觀測將肯定有助於計算估計值【這發生在何時】,』Demory說。『我們計劃在明年進行新的斯必澤觀測,將觀測這顆超級地球的掩星現象,這將有助於對其軌道特征加上限制條件。』




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