11 550x474 見證新品種的誕生:狼貓        

圖中為一隻狼貓,身邊站着的是它毛色正常的黑貓兄弟,它僅攜帶部分狼貓基因。狼貓生出黑色貓並非偶然。「如果它們的毛髮底色是黑色,看起來就真的很像狼人了。其他底色的看起來就沒那麼有衝擊力。黃色狼貓怎麼看都像是臉上掉毛的普通貓。」他說道。

頭回看見狼貓的人覺得這貓有病是很正常的。狼貓攜帶一種變異基因,會影響到貓咪毛髮的生長。這種基因會使攜帶動物的絨毛大量脫落,使其毛囊無法生長毛髮,或者就算長了也會不停脫落。真長出毛來的看着也很稀疏,且面部和爪部一般不長毛。所以狼貓看起來十分瘦弱,而且髒兮兮的像患了疥癬。由於它們的眼睛沒有毛髮遮擋,會給人一種比實際大小大得多的錯覺。

Johnny Gobble是一名獸醫和狼貓育種者。「這些貓是野貓種群中自然變異的結果」,他說,「好幾年前就有人發現了這個變種的存在,但因為不確定這種貓的健康狀況,所以一直沒有人試着培育它們。」雖然沒有健康活力的外表,但最近這種貓還是引起了貓奴的興趣。這個禿頭變種(據稱源於家貓並很快在野貓種群中消失)的數量很可能會突然增長,成為一個廣受歡迎的新品種的標誌。

狼貓缺毛的面部和爪部既是它們出名的原因,也是它們名字的來源。狼貓(Lykoi)源自」 lycanthrope(狼人)」,暗示了這種貓與Lon Chaney筆下的狼人之間的關聯。和狼人一樣,狼貓的毛髮也是掉了又長。幼貓出生時幾乎渾身無毛,長為成貓后的部分時間也保持這個狀態,原本就稀疏的毛髮偶爾還會脫落。十分巧合的是,這種貓的行為還真有點像狗。「它們膽子很大」,家住諾克斯維爾的Gobble在自家農場門口說到,「它們喜歡跟着人轉悠,研究人在做什麼。」

據Gobble說,狼貓外表看似脆弱,但也只是「看似」而已。除了天下馳名的禿頭以外,第一批狼貓的健康狀況十分良好。由密蘇里大學(老虎之家)貓類基因研究專家Leslie Lyons(Lyons很像Lion獅子,所以這名字起得十分應景)所做的測試可以得出結論,這種貓並沒有遺傳性疾病;Gobble也在自家診所做過一系列測試,無論是血檢還是甲狀腺功能檢查,都沒有查出任何異常。不過Gobble也承認,現在就放開狼貓自由育種為時尚早。「還早得很呢,」他強調,「很多健康問題要到六七歲的時候才會顯現,但現有的狼貓都還沒長到么大。」

人們擔心狼貓的外貌可能與健康狀況不佳有關並不是毫無道理的。毛髮稀疏會導致皮膚出油,尤其是耳朵和腳趾處的皮膚。與狼貓同屬無毛貓品種的斯芬克斯全身出油的狀況會導致其耳部易發炎,如果不密切關注,它們很容易感染耳蟎。毛髮稀疏還會導致無毛物種畏寒,這也是野生貓種群中狼貓數量十分稀少的原因。可以斷言,絕大多數野生狼貓還沒長大就都凍死了。如果狼貓生活在室外,不靠熱源就活不過冬天。

當然了,對於新物種,人類看重的品質不一定是健康,而是新奇。育種師做的不僅僅是培育出某個物種,還要盡全力將該物種的特性培育出來。巴哥的鼻子越來越扁,柯基的腿越來越短,鬥牛犬的肩膀寬到母犬無法順產只能剖腹。這些被大自然淘汰的變異物種被人為地培育保存下來,讓其大量繁殖。培育物種的核心就是變異物種的工業化生產。

培育物種過程中,育種師有時會將動物當作原材料一樣剝削。儘管很多育種師對於其售賣的動物而言還算負責,幼犬濫育場的醜聞還是源源不斷:繁殖場殘忍地將狗隻囚禁在骯髒的環境中,缺乏醫療條件,也毫無生活質量可言。繁殖場的狗隻一旦過了生育年齡,則常做撲殺處理。即便是負責任的育種師,也會在選擇物種特性的前提下繁育動物,而那些特性往往有害於該種動物的健康。越受歡迎的動物,受的苦楚就越多。柯基討喜的小短腿是軟骨發育不全侏儒症的癥狀。這種基因會影響軟骨及骨骼發育,與柯基易患關節炎和脊椎破裂也有關。沙皮犬褶皺皮膚的基因也是導致這種犬周期性發燒的原因。而蘇格蘭折耳貓的折耳基因則是造成軟骨及骨骼發育不全的原因,會導致嚴重的關節炎及骨骼畸形,有時甚至會造成貓咪殘疾。

雖然不知道狼貓的外形是由那種基因造成的,但鑒於狼貓後代外貌的不同,這種基因似乎是隱性的。這就導致培育這種特性會有相當的風險。Gobble和一起培育狼貓的同事用外表顯現狼貓特性的貓和普通短毛黑貓育種,生出了攜帶一組狼貓基因但外貌普通的黑貓。(因為狼貓基因是隱性的,只有攜帶兩組狼貓基因才會顯現狼貓特性。)

2 550x337 見證新品種的誕生:狼貓        

圖為肯塔基州的獸醫Johnny Gobble培育的狼貓

當培育出攜帶一組狼貓基因的普通貓后,它們的某些後代也會攜帶狼貓基因,而有些則沒有。由於它們外貌都是普通貓的模樣,所以無法判斷哪些攜帶狼貓基因,哪些沒有。如今只有一種辦法可以確定:將這組貓產下的後代與另一組狼貓-黑貓混種後代交配。但這樣也不能確保一定會產下狼貓幼崽。Gobble的狼貓-黑貓混種最近產下兩隻幼崽,可一隻純種狼貓都沒有。

唯一能確保產下狼貓幼崽的方式,就是父母雙方均為純種狼貓。但全世界符合純種狼貓標準的貓僅有19隻。Gobble認為,最快也要到兩年後,純種狼貓的數量才有可能增加。因為到那時,他培育的狼貓-黑貓混種就已經繁育五代了,希望到時會有更多純種狼貓出生。

至於那些沒有狼貓外形的幼崽,Gobble保證一定幫它們找到新家。儘管這些幼崽長相不似狼貓,但卻繼承了狼貓親人的個性。而且它們都將在國際貓咪協會進行註冊,好讓它們更具有作為寵物的吸引力。

基因測試可以確定具體哪個是狼貓基因,貓科動物基因學專家Lyons正致力於找到它。可能性相當大的無毛斯芬克斯基因已經被排除。比起追蹤特定的基因序列,Gobble則更樂於尋找狼貓基因的實際意義。如今,Gobble和他的同事正致力於將培育新狼貓列入育種計劃,同時還要避免近親交配導致純種狼貓出現健康問題。

這不是一件簡單的事。從古至今,人類一直都在操縱動物交配,但這並非簡單的過程。從某種角度看,育種算是長達數年的流水線工程,意圖生產出愈發精細的產品。與其他複雜的生產過程相同,必須悉心照料,全神貫注,才能避免瑕疵品的產出。人類操縱着生命本身,使繁育出的動物或大或小,或快或強,多毛或無毛,但我們永遠也無法完全掌控這種已進化千萬年的、可稱為邪惡的複雜過程。(via