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280万年 最古老化石 疑新人种

美国考古学家前年在非洲发现一个人类下颚骨及5颗牙齿化石,前天公布研究结果,称化石可追溯至280万年前,是历来发现最古老的「人属」(Homo)遗骸,可能是新发现的人种!发现将有助釐清人类演化中,一段极重要却浑沌不明的时期,解开人类如何从「类猿动物」,变成会用工具、最终成为现代人类的谜团。

该团队前年1月在衣索比亚阿法尔地区雷迪杰拉鲁遗址(Ledi-Geraru)考古。此化石清楚可见5颗牙。经检视化石上下的火山灰土层年代,发现它的年代,比此前发现的最老「人属」化石还早40万年。

新发现的化石具有跟现代人类祖先「阿法南猿」(Australopithecus afarensis)相同的原始特徵,该物种最着名的化石是有300万年历史的女性骨骸「露西」(Lucy),露西1974年出土的地点距离雷迪杰拉鲁遗址仅64公里。

有多种现代特徵

然而,此次发现的化石拥有更多现代特徵,有些只在「人属」身上可见,例如较薄的下巴骨骼。

从化石可推测可能演化过程:300万年前,类猿的「阿法南猿」绝种,被2种截然不同的人类种类取代;一是头较小、牙较大的「傍人」属(Paranthropus),另一种是脑较大的人属,后者的演化较成功。

登上《科学》期刊

研究团队推测骨骸可能属于已知最早的人属物种「巧人」(Homo habilis),或是生于巧人之前的新人种,研究发表在《科学》期刊。

国立台湾史前文化博物馆研究典藏组副研究员杨小青指出,在考古学上,南猿属和人属之间存在一个「失落的环节」(missing link),新发现的化石,有助填补这段空白,釐清两者之间可能的演化。

古人类研究一般认为,距今258万年前开始产生冰河期循环等气候变迁,导致南猿属演化到人属。但新化石使人理解到,早在气候变迁前人类就开始演化,去适应变化的环境,进而大量分布繁衍。

化石发现地示意图

考古学家在衣索比亚境内,发现有280万年历史的人属(Homo)化石。