[圖文]世界最大生物:美國巨型蘑菇相當千個足球場















奥氏蜜環菌












一種學名為Armillariabulbosa的真菌


逛超市時,你看到的白色蘑菇大多小巧玲瓏,但在美國俄勒岡州的藍嶺上,蘑菇的一個『近親』的體積卻超乎想象:佔地965公頃,相當於1665個標准足球場!


這個學名為奥氏蜜環菌的巨型真菌是在1998年被發現的,它的出現刷新了世界最大生物的紀錄,而在此前,人們公認世界最大的生物是33.5米長、200噸重的藍鯨。按照生長速率估計,這個巨型蘑菇是年齡應該為2400歲,但科學家猜測,它的實際年齡可能有8650歲——地球上年齡最大的生物之一。


一個由森林學家組成的團隊在俄勒岡州東部統計致病真菌的數量時,意外發現了這個體積超大的『蘑菇』。他們采集了一些樣品,與實驗室培養的真菌比對,看它是否由多個相同的個體組成,並用DNA指紋技術分析它的遺傳性質,確定組成它的每個成員的大小。


奥氏蜜環菌是造成桑根朽病的直接原因,美國個加拿大的很多松樹就是生了這種病,慢慢枯朽而死。一般說來,真菌會沿著樹根生長,伸出菌絲並分泌很多消化酶。但奥氏蜜環菌有獨特的生長方式:延伸菌根,連接食物源與菌體,然後迅速向外生長。


優勢基因的結合,再加上穩定的環境,使得這種巨型真菌可以在幾千裡保持活力。加拿大生化學家梅龍史密斯說:『奥氏蜜環菌確實是一種奇怪的真菌,總的來說,憑借強大的菌絲網絡,它可以長得無限大。』蜜環菌得名的原因是,它們具有黃色的圓蓋和帶有甜味的菌體。實際上,科學家首次發現巨型真菌實在1992年——一種學名為Armillariabulbosa的真菌佔地15公頃。


梅龍·史密斯曾在多倫多大學攻讀博士學位,他和同事是在一個闊葉林裡發現15公頃大的真菌的。史密斯回憶:『我們當初並不是為了發現什麼奇異的東西,只是為了觀察不同的真菌,然後用分子生物學的方法鑒別不同種類的真菌。』


後來,史密斯利用最新出現的生物技術,比對了多個真菌的基因後,他發現,闊葉林中的Armillariabulbosa真菌竟有1500多歲,重量至少不下100噸!美國威斯康星大學的生物學家拉·克羅斯說:『人們知道這些真菌很大,卻不知道它們為什麼能長這麼大。在真菌學史上,rmillariabulbosa絕對是最大的一種真菌,而且可能會永遠保持世界最大生物的紀錄。』


但很快,科羅拉多大學的特裡·肖又在威斯康星的西南部發現了更大的真菌——一種奥氏蜜環菌,佔地600公頃。2003年,又一位美國科學家發表報告稱,他發現了2384公頃大的真菌。


這些超級真菌的出現,讓人們重新開始討論一位問題:是什麼組成了這些巨無霸?美國科學家沃爾克說:『巨型生物都由相同遺傳性質的細胞組成,它們可以相互交流,共同執行一些復雜功能。』藍鯨、超級真菌、6615噸重的歐洲顫楊都符合沃爾克對超大型生物的定義。


從這個角度來說,我們平常吃的蘑菇也是一種大型生物:一個農場每年可以收獲幾十噸蘑菇,但這些長在塑料蓬中蘑菇,都具有相同遺傳性質!


沃兒克說:『實際上,對於真菌而言,體積巨大是一種很平常的事情。只是人類從未發現這一點。』
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